À la recherche d'Emiliano Sala

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CARDIFF: Jean-Philippe Roussel a ouvert la porte de son salon de coiffure.

C'était le 19 janvier, en début de soirée, il faisait sombre et froid et la fermeture était déjà bien avancée pour un samedi. Mais Roussel, dont la devanture de magasin est juste en bas de la rue de la brasserie et de la crêperie et de la modeste église au centre de Carquefou, un village français à la périphérie de Nantes, est resté tard pour loger un ami. Emiliano Sala entra.

Sala avait appelé Roussel ce matin-là. Attaquant du FC Nantes, club proche du bas de la table en Ligue 1, Sala venait juste de se faire couper les cheveux deux semaines plus tôt. normalement, il a attendu trois semaines entre les coupes.

C'était différent Après plus de trois saisons à Nantes, Sala, un Argentin de 28 ans, avait été vendu à Cardiff City, un club de la Premier League anglaise, un gros contrat pour les deux clubs. Sala avait signé son nouveau contrat vendredi. Il devait se présenter à sa nouvelle équipe lundi soir. Ces jours au milieu, donc, étaient pour dire au revoir.

Alors Sala a fait le tour. Il aimait Carquefou, aimait le calme et le charme et le charme. Il aimait la ferme derrière sa maison, où son chien de sauvetage, Nala, se sauvait, laissant filer canards, poules et vaches, dont un couple nommé Prune et Pomponette.

Il adorait le petit vignoble situé de l'autre côté de la route, où ils fabriquaient du Muscadet. Il pouvait se promener avec Nala parmi les raisins. Il adorait les ruisseaux qui jaillissaient de l'Erdre, où ses amis pouvaient pêcher le brochet.

Il aimait les gens. Il s'est arrêté pour voir Dominique et Martial, les bouchers de la Maison Garnier, où il achetait du veau milanais deux fois par semaine et signait des autographes sur des cartes que d'autres clients lui avaient laissées au comptoir.

À la boulangerie, il vit Blandine, qui savait avoir une feuillantine, ou une tarte aux pommes, prête à être achetée la veille de chaque match. Il se rendit au tabac, où il acheta ses cigarettes et passa devant Snoopy Coif, où Alexia, la toiletteuse, donna ses bains à Nala.

Sala a fini au salon. Roussel et lui sont devenus proches au fil des ans – Roussel a invité Sala à rejoindre sa famille à Disneyland il y a deux Noëls – et Roussel a senti que Sala se sentait en conflit au sujet de son transfert.

Sala n'était pas complètement sûr de vouloir quitter la France, mais Nantes l'aurait vendu pour 15 millions de livres sterling (environ 19,7 millions de dollars), et le football est une entreprise, a déclaré Sala. Même si Cardiff City n’est pas l’un des plus grands clubs de la Premier League, c’était une occasion de monter en grade et Sala a mentionné qu’un de ses premiers matchs serait contre Arsenal.

Il a dit à Roussel de lui rendre visite au pays de Galles.

"Dans le pire des cas, je viendrai te couper les cheveux et nous pourrons regarder quelques matchs", a déclaré Roussel. Ils ont ri.

Après que Roussel eut fini avec la garniture effilée standard de Sala, Sala parvint à payer et Roussel lui dit de ranger son portefeuille. Sala a ensuite sorti un maillot de Nantes de son sac et l'a offert en cadeau. "Je sais que ce n'est pas votre favori", a-t-il déclaré. Roussel est en fait un attachement pour Marseille et non pas pour Nantes, mais Roussel l'a bercée. Ils s'étreignirent et se séparèrent les yeux humides.

Uniquement pour ESPN USE: Jean-Philippe Roussel, coiffeur Emiliano Sala

Le coiffeur de Sala, Jean-Philippe Roussel, est assis avec le maillot qu'il a reçu de l'attaquant nantais avant son départ pour Cardiff. (Photo: JULIE GLASSBERG / ESPN)

Le lendemain, Sala a fini de ranger sa maison, laissant une pile de meubles à transférer à Cardiff et une autre pour la décharge.

Lundi, il s’est rendu au terrain d’entraînement de Nantes, ville située au bord de la Loire, dans l’ouest de la France, à environ 200 km de Paris. Il voulait prendre une dernière photo avec ses coéquipiers – il l'a postée sur Instagram avec la légende "La Ultima Ciao, "ou le" dernier adieu "- et il se dirigea vers l'aéroport.

À 19 heures, il embarque dans un petit avion privé avec un pilote anglais, David Ibbotson. À 19h15, le monomoteur Piper PA-46 Malibu a décollé pour Cardiff.

En vol, Sala a envoyé un message audio à une discussion de groupe avec d'autres joueurs nantais. Il a dit, relativement calme, qu'il était fatigué de tout ce qu'il avait fait à Nantes et qu'il se dirigeait à Cardiff pour s'entraîner avec sa nouvelle équipe.

Il a également dit, sur le même ton épuisé, qu'il avait l'impression que l'avion "semblait s'écrouler".

Vers 20 h 30, le contrôle du trafic aérien de Jersey, l'une des minuscules îles anglo-normandes entre la France et la Grande-Bretagne, a reçu une demande de l'avion. Quelques instants plus tard, l'avion a disparu du radar à 2300 pieds.

Une recherche a commencé presque immédiatement. John Fitzgerald, qui possède un studio de photographie personnalisé et dirige également les volontaires qui composent l'équipe de sauvetage aérien de Guernesey, une autre des plus grandes îles anglo-normandes, se trouvait justement au hangar lorsque l'appel de détresse est arrivé de la garde côtière.

Fitzgerald et les autres volontaires s'entraînent toujours les lundis soirs et venaient de terminer une série d'exercices de gestion du stress.

Au bout de 30 minutes, ils étaient dans les airs et, avec les lunettes de vision nocturne en place, ils ont retracé le trajet de l'avion jusqu'au point où il est tombé du radar.

D'autres avions ont rejoint la recherche et les canots de sauvetage sont sortis aussi malgré les vents violents et la mer agitée. Jusqu'à 2 heures du matin, sous de gros nuages ​​et une lune obscure, tout le monde a parcouru les eaux troubles, à la recherche de tout signe de l'avion ou d'un radeau de sauvetage ou autre, vraiment.

Ils n'ont rien trouvé.

Il y a un dicton en français, mouiller le maillot, qui se traduit littéralement par "mouiller le maillot" mais est le plus souvent utilisé pour décrire un joueur qui transpire: un combattant, un combattant, un travailleur infatigable qui ne s'arrête jamais. C’est un grand éloge, et c’est ce que les fans de Nantes ont dit tout le temps à propos de Sala.

C’est peut-être pour cette raison que, comme les nouvelles ont filtré à Nantes tard lundi et mardi matin, il y avait au début une foi – aveugle peut-être, mais néanmoins foi – que Sala serait retrouvée.

Les fans se rassemblent près d'une rangée de tulipes jaunes à Nantes & apos; centre-ville après des nouvelles que Ca nouvellement signé

Des supporters se sont rassemblés près d'une rangée de tulipes jaunes dans le centre-ville de Nantes après que des informations aient révélé que le footballeur Emiliano Sala était porté disparu après la disparition de l'avion dans lequel il voyageait. (Photo: Reuters)

Les fans se sont rassemblés au centre de pratique de Nantes pour y déposer des fleurs, des cartes, des images et des chandails devant les portes, allumer des bougies et écrire des lettres à Sala. Une affiche avec un grand portrait du visage de Sala et les mots "GARDONS ESPOIR"(" garder espoir ") étendu le long de la clôture.

C'était facile à comprendre. La connexion de Sala à Nantes et à la France était spéciale. Il est né à Cululu, en Argentine, mais a quitté la maison familiale à 15 ans pour rejoindre une académie de développement pour jeunes joueurs dans une province argentine voisine.

L’académie avait des liens avec Bordeaux et Sala s’est rendu en Europe au cours des quatre prochaines années pour jouer avec différents clubs avant de signer son premier contrat professionnel avec Bordeaux en 2010. Il avait 19 ans.

Au début, il semblait qu'il ne pourrait pas devenir une star, luttant pour s'établir avec la première équipe et prêté à des clubs plus petits comme Caen.

Emiliano Sala à Caen

Emiliano Sala joue pour Caen en 2015. (Photo: AFP)

Ce n'est qu'en juillet 2015, lorsque Nantes l'a acheté de Bordeaux, et il a terminé cette saison en tant que meilleur buteur du club, qu'il a senti qu'il était arrivé. Il a marqué 42 fois pour Nantes au cours des trois saisons et demie suivantes.

Le parcours de Sala, ainsi que son penchant pour tenter de marquer sans crainte, ont fait de lui le favori des supporters nantais, qui scandaient souvent son nom au stade. Pour ceux qui l'ont vu en ville, son acuité sur le terrain s'est transformée en une passion tranquille.

Avant les jeux, il s'arrêtait à l'église Saint-Pierre pour prier, se mettant à genoux à côté de la statue de la Vierge Marie. En septembre, lors de la visite de sa mère, ils prièrent ensemble et le curé Guillaume Le Floch fut frappé par la ferveur tranquille de Sala.

Il posa sa main sur l'épaule de Sala. "Emiliano, que Dieu vous bénisse et vous guide", dit-il. Sala acquiesça.

Emiliano Sala voyageait dans un avion léger qui a disparu au-dessus des îles Anglo-Normandes le

Emiliano Sala voyageait dans un avion léger qui a disparu lundi soir dans les îles Anglo-Normandes. AFP / SEBASTIEN SALOM GOMIS

Même cet automne, alors que de plus en plus de spéculations sur le fait qu'un plus grand club tenterait de l'acheter (il semblerait que Everton ait un intérêt), Sala a respecté ses routines. Matt Miazga, un défenseur américain qui a joué pour Nantes au cours de la première moitié de cette saison, était assis à côté de Sala sur les vélos d’arrêt pour que les joueurs puissent se réchauffer avant chaque séance d’entraînement.

Dès le début, Sala et Miazga ont pratiqué leurs langues l'une sur l'autre – Miazga apprenant le français, Sala apprenant l'anglais – et se sont inévitablement retrouvés dans une crise de ricanement. Lorsque les reportages sur l'intérêt de Cardiff City pour Sala se sont intensifiés, Miazga a intensifié ses critiques légères sur la linguistique de Sala, en lui disant: "Tu ferais mieux de commencer à apprendre! Tu vas en avoir besoin!"

À la mi-janvier, il l'a fait. Sala a fait sa dernière apparition à Nantes le 16 janvier et s’est rendu à Cardiff pour une séance physique le 18 janvier.

Au milieu de son parcours physique, Sala s'arrêta près des terrains d'entraînement de Cardiff et rendit visite à ses nouveaux coéquipiers. Il a rencontré son manager, Neil Warnock, qui était venu plusieurs fois en France pour voir Sala jouer pendant la période de recrutement.

Warnock, un entraîneur vétéran âgé de 70 ans, s'était rendu à Sala, lui demandant déjà pardon de s'être battu avec son nom.

Au lieu de "Emiliano", Warnock dit qu'il espérait pouvoir appeler Sala "Emil", car, a-t-il expliqué, "je me trompe tous les noms et c'est un peu trop long pour moi". Sala a accepté.

Ce vendredi-là, Warnock s’alluma quand il vit Sala, gloussant devant les vêtements décontractés de son nouveau joueur. "Vous allez vous adapter ici", a déclaré Warnock.

"Je vais vous marquer les buts", lui dit Sala. Warnock sourit. "Je sais que tu le feras."

Warnock a ensuite offert à Sala la possibilité de rejoindre l'équipe alors qu'elle se rendait à Newcastle pour un match de championnat le lendemain.

Il ne jouerait pas, bien sûr, mais ce serait une occasion de faire l'expérience d'être avec l'équipe, de voir la tactique. Sala a déclaré qu'il appréciait l'offre mais souhaitait s'assurer qu'il aurait la chance de faire le ménage chez lui.

Il devait finir de faire ses bagages. Il avait besoin de faire sa tournée à Carquefou. Il avait besoin de régler le problème avec son propriétaire, le propriétaire de la ferme, Michel Auray, qui lui louait la maison et se promenait parfois dans la propriété avec lui pour parler des animaux.

Il avait aussi besoin d'aller chercher Nala. Sala a quitté son Labrador avec son coéquipier, Nicolas Pallois, pendant son absence, mais il devait maintenant l'emmener dans un chenil avant de commencer le processus pour l'emmener au pays de Galles.

Samedi alors, Warnock et Cardiff City ont joué dans le nord-ouest de l'Angleterre. Sala est allé au sud. Le plan était de le voir pour l'entraînement mardi matin.

Mercredi, lorsque la sœur de Sala, Romina, serait arrivée à Cardiff en provenance d'Argentine, les deux questions les plus pressantes pour elle étaient celles que tout le monde se demanderait: que faisait son frère dans cet avion? Et comment était-il possible qu'après presque deux jours de recherches, aucune trace de personne ou quoi que ce soit n'ait été retrouvée?

"Je veux retrouver mon frère", Romina Sala, sœur du footballeur argentin porté disparu

"Je veux retrouver mon frère", a déclaré Romina Sala, sœur du footballeur argentin Emiliano, lors d'une conférence de presse à Cardiff. «Nous allons le ramener avec nous». (Photo: AFP / Geoff Caddick)

Aucune question n'avait une réponse claire. Romina a appris que la ville de Cardiff n'était pas impliquée dans la réservation du voyage de Sala; le club lui avait offert de lui acheter un vol commercial au départ de Paris – ce qui aurait impliqué une correspondance – mais Sala a choisi de prendre d'autres dispositions.

Willie McKay, un agent de football renommé, ne représente pas Sala mais a un fils, Mark, qui a aidé à représenter Nantes dans le contrat de transfert avec Cardiff City et un autre, Jack, qui joue pour Cardiff.

Willie McKay, qui compte des clients dispersés un peu partout en Europe, fait souvent appel à des avions privés et à des pilotes pour déplacer les clients ou les dirigeants d’équipes d’un endroit à l’autre.

Ainsi, alors que Sala devait se rendre d’une petite ville (Cardiff) à une autre (Nantes) et revenir rapidement, il n’était pas rare qu’il s’implique.

Dans une série de messages texte que Willie McKay a publiés après la disparition de l'avion, Jack McKay a déclaré à Sala que son père lui avait organisé un avion privé, s'il le souhaitait. Sala était reconnaissante et heureuse lorsque McKay lui a dit que cela ne lui coûterait rien "si vous m'aidez à marquer des buts". Sala répondit: "Hahaha avec plaisir."

Les deux hommes fixent ensuite l'heure de départ pour le premier vol samedi entre Cardiff et Nantes et le retour lundi soir. Sala sembla savoir que l'avion serait petit, alors qu'il envoya une photo de ses bagages à McKay pour lui demander si elle correspondait.

McKay a déclaré à la BBC qu'il avait organisé les vols via David Henderson, un pilote vétéran qu'il connaissait et qui avait piloté ses joueurs "dans toute l'Europe à de nombreuses occasions".

On ne voyait pas clairement comment Ibbotson, le pilote qui avait effectué le vol, avait fini le travail, bien que Warnock, le directeur de la ville de Cardiff, ait déclaré avoir déjà effectué des vols avec Ibbotson et l’avoir rappelé comme un pilote "fabuleux". Henderson n'a pas commenté publiquement depuis l'incident.

Ibbotson, un pilote semi-commercial, a également travaillé comme ingénieur gaz et a souvent effectué des vols de parachutisme. Il est arrivé samedi sur Facebook depuis l'aéroport de Nantes, en plaisantant avec des amis en expliquant qu'il était "un peu rouillé" avec les commandes de l'avion. Des questions ont été soulevées à la suite de la sécurité d'un avion seul. avion moteur sur la Manche par temps imprévisible la nuit.

Fitzgerald, le chef de l'équipe de secours à Guernesey, a déclaré que l'un des défis fondamentaux est que, si quelque chose ne va pas dans l'avion, il peut être extrêmement difficile de faire un "amerrissage forcé" ou d'atterrir un petit avion sur l'eau, sans la lumière du jour.

"Le problème avec la mer est que vous n'obtenez pas une énorme perception visuelle des hauteurs", a-t-il déclaré. "Vous pourriez être 500 pieds ou 1000 pieds et il se ressemble."

La recherche elle-même était un autre type de problème. Au début, Fitzgerald et son équipe cherchaient des personnes sur l'eau, espérant voir des gyrophares s'allumer sur des gilets de sauvetage ou lire une balise sur un radeau de sauvetage.

Alors que les heures passaient et que cette possibilité devenait de plus en plus lointaine, ils espéraient toujours voir quelque chose – une partie de l'avion, une nappe de pétrole remontant à la surface – pour indiquer si l'avion avait heurté l'eau. Ils ne l'ont jamais fait. Et après plus de recherches mardi et mercredi, le capitaine du port a annulé la recherche officielle de l'avion jeudi, un jour après l'arrivée de Romina.

Romina Sala à Cardiff

Romina Sala (à gauche), soeur d'Emiliano Sala, dont le vol a disparu du radar au-dessus de la Manche au nord de Guernesey, et un ami réagissent en regardant l'hommage rendu à Emiliano Sala déposé devant le Stade municipal de Cardiff le 25 janvier 2019. (Photo : AFP)

La soeur de Sala a immédiatement lancé un plaidoyer en larmes pour que les recherches se poursuivent. "Dans mon cœur, je sais qu'Emiliano, qui est un combattant, est toujours en vie", a-t-elle déclaré, et de nombreux acteurs du monde du football (y compris des stars telles que Lionel Messi et Kylian Mbappe) ont répondu à l'appel, réunissant des centaines de milliers de dollars sur une page GoFundMe pour payer une recherche privée.

Un expert en naufrage, David Mears, a été amené et s'est rendu à Guernesey avec la famille de Sala au cours du week-end dernier pour poursuivre les recherches. Trois jours plus tard, des coussins de siège supposés provenir de l'avion ont été découverts sur une plage française, mais aucun signe de Sala, d'Ibbotson ni du corps de l'avion ne subsistait.

Après tant de temps, selon Mears, la prochaine étape consistera à faire appel à différents équipements pour faire avancer la recherche dans une nouvelle phase. À ce stade, a-t-il dit, la recherche doit changer de cap sous l'eau.

Les joueurs et supporters d'Arsenal et de Cardiff ont rendu hommage à Emiliano Sala lors de la journée de mardi

Les joueurs et supporters d'Arsenal et de Cardiff ont rendu hommage à Emiliano Sala lors du match de Premier League mardi à l'AFP Emirates / Ian KINGTON

Il a plu mardi soir à Londres. Huit jours après la disparition de l'avion de Sala, l'avion s'est écrasé à l'Emirates Stadium pour son premier match avec Cardiff City, celui dont il avait parlé avec enthousiasme avec Roussel dans le salon.

Les joueurs étaient trempés lors de leurs échauffements, puis de nouveau lorsqu'ils sont partis pour le coup d'envoi. Peu importe. Rappelles toi? Mouiller le maillot. Le maillot de Sala aurait été tombé de toute façon.

Il y avait des hommages. Les cadres et le personnel de l'équipe portaient des fleurs jaunes sur leurs revers, un clin d'œil au jaune comme couleur primaire de Nantes. Le nom de Sala a été inclus dans le programme avec une jonquille où son numéro serait parti.

Les supporters de Cardiff City ont brandi des pancartes jaunes avant le match et le capitaine de chaque équipe a porté des bouquets de pâquerettes et de tulipes au centre du terrain, en les plaçant au centre.

C'était étrange. L’annonceur du stade s’est assuré de ne pas utiliser des mots tels que "souvenir" ou "en mémoire" quand il parlait de Sala, étant sensible à l’idée que la famille de Sala poursuivait ses recherches.

Mais la juxtaposition fut brutale: Sala retourna à Nantes pour revoir ses coéquipiers, ses amis et sa ville une nouvelle fois, s'arrêtant un peu partout à son rythme habituel. Maintenant, une semaine après, sa famille ne peut que prier pour qu’elle en trouve.

Le sport bouge toujours plus vite. La sœur de Sala et sa mère sont toujours à Guernesey, mais mercredi, Nantes a joué son premier match depuis la disparition de Sala et Warnock, qui a déclaré avoir été tellement bouleversé la semaine dernière qu'il a parlé à un thérapeute et a envisagé de se retirer complètement de l'entraînement. a également déclaré qu'il se sentait obligé d'être sur la touche mardi.

Il n'y avait pas d'autre choix, a-t-il déclaré, si ce n'est d'aider ses joueurs et les fans de son équipe à commencer à avancer.

Alors les fleurs ont été placées. Les joueurs ont lié les bras. Et les supporteurs se tenaient debout, certains tenant des maillots Argentina ou Nantes, des écharpes ou des drapeaux jaunes. C'était supposé être différent pour ceux qui ont fait le voyage depuis Cardiff.

C'était censé être une fête. Mais au lieu de regarder une nouvelle recrue brillante pour son équipe, tout ce qu'ils pouvaient faire était de partager une minute de réflexion pour lui.

Les joueurs inclinèrent la tête. Les fans ont levé les bras. La pluie ne lâche jamais.

Ce fut un moment pour examiner qui était Emiliano Sala. Ce fut un moment pour imaginer ce qu'il aurait pu être.

L'attaquant argentin de Nantes, Emiliano Sala

Cet article a été publié pour la première fois sur ESPN.com.