Corps dans l'épave de la Manche identifié comme footballeur Sala

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PORTLAND: Un corps retrouvé dans l'épave submergée d'un avion tombé dans la Manche il y a plus de deux semaines a été identifié comme étant celui du footballeur Emiliano Sala, a annoncé jeudi 7 février la police britannique.

L'avion léger transportait le footballeur français âgé de 28 ans vers sa nouvelle équipe de Premier League, Cardiff City, lorsqu'il a disparu près de l'île britannique de Guernesey, avec le pilote David Ibbotson, âgé de 59 ans.

Les idoles du football argentin Diego Maradona et Gabriel Batistuta ont été parmi les premiers à rendre hommage au jeune joueur talentueux, originaire du pays sud-américain.

Le corps de l'attaquant a été repéré par des secouristes britanniques à l'aide d'un véhicule sous-marin télécommandé dimanche à proximité de l'avion qui avait disparu du radar le 21 janvier.

Son corps a été retrouvé mercredi et transféré jeudi sur l'île de Portland, dans le sud de l'Angleterre, par des coroners, qui enquêtent sur des décès survenus en Grande-Bretagne.

"Le corps ramené au port de Portland aujourd'hui a été officiellement identifié comme étant celui du footballeur professionnel Emiliano Sala", a déclaré la police à Dorset, le comté où le corps a été pris, sur Twitter.

"Les familles de M. Sala et du pilote David Ibbotson ont été mises à jour. Nos pensées les accompagnent toutes", a déclaré la police.

'GUERRIER DE REPOS DANS LA PAIX'

La disparition de Sala a provoqué une vague de chagrin et un flot d'argent pour soutenir une chasse privée à l'avion lorsque la recherche officielle a été annulée.

"Je suis vraiment désolé de cette triste nouvelle. Beaucoup d'entre nous ont gardé une lueur d'espoir pour vous, Emiliano", a déclaré la superstar du football, Maradona, sur Instagram, après l'identification du corps.

"Quelle tristesse, ce sont les pires nouvelles. Repose en paix guerrier", a tweeté le footballeur argentin à la retraite Gabriel Batistuta.

Le président du pays, Mauricio Macri, a également présenté ses condoléances à la famille de Sala à la suite de cette "douloureuse nouvelle". "Nous sommes avec vous", a-t-il ajouté.

La petite ville argentine de Progreso, où le footballeur a vécu la plus grande partie de son enfance, est restée "très touchée".

"Depuis que nous le découvrons, tout le monde peut en parler", a déclaré Oscar Heymo, propriétaire d'un restaurant, un ami du père de Sala, Horacio. "Il était très aimé et admiré par tous."

RÉCUPÉRATION 'DIGNIFIÉE'

Les opérations de recherche initiales visant à retrouver l'avion ont été suspendues quelques jours après sa disparition, mais un chasseur d'épaves engagé par la famille de Sala avec des fonds donnés par des stars du football telles que Lionel Messi a retrouvé l'épave.

La branche britannique des enquêtes sur les accidents aériens (AAIB) a ensuite coordonné la récupération et le corps sauvé a été transporté jeudi à Portland Harbour et a été aperçu en train de passer dans une camionnette en argent.

"Dans des conditions difficiles, l'AAIB et ses sous-traitants spécialisés ont réussi à récupérer le corps précédemment retrouvé au milieu des décombres", a déclaré l'AAIB mercredi.

"L'opération a été menée de la manière la plus digne possible".

Les enquêteurs de l'accident ont ajouté qu'il n'était pas en mesure de récupérer l'avion en raison des mauvaises conditions météorologiques et a par conséquent mis fin à l'opération.

L'AAIB a déclaré que de nombreuses séquences vidéo enregistrées sur l'épave engloutie devraient "constituer des preuves précieuses pour notre enquête de sécurité", ajoutant qu'elle avait l'intention de publier un rapport intermédiaire sur l'accident plus tard ce mois-ci.

APPEL PRIVE

L’appareil, un Piper PA-46 Malibu, a disparu du radar à environ 20 kilomètres au nord de Guernesey, avec Ibbotson comme seule autre personne à bord.

Après que les équipes de secours officielles aient abandonné leurs recherches, affirmant qu'il y avait peu de chances de retrouver quelqu'un vivant, la famille de Sala a collecté plus de 370 000 € (422 000 USD) lors d'une campagne en ligne visant à financer une chasse privée.

"Si cela ne s'était pas passé, je ne pense pas que quiconque aurait cherché l'avion", a déclaré à l'AFP David Mearns, un chasseur d'épaves.

La découverte de deux coussins de siège sur la côte française la semaine dernière a révélé que l'avion s'était brisé, a-t-il ajouté.

Sala avait pris l'avion pour rejoindre son nouveau club, Cardiff City, dans la signature la plus chère de l'histoire du club gallois.

Son ancien club nantais a consulté des avocats pour explorer les options juridiques permettant à Cardiff de payer les frais de transfert de Sala, a révélé une source proche du club français mercredi.

LIRE: Football: Nantes demande des frais de transfert de Sala à Cardiff

Selon la source, le premier versement de l'accord de 17 millions d'euros (19,3 millions de dollars américains) en faveur de l'attaquant argentin n'a toujours pas été payé, bien que le transfert ait été finalisé avant l'accident.

Plus tôt cette semaine, le père du footballeur, Horacio, a reconnu qu'il n'y avait aucune chance de retrouver son fils en vie.

"Il n'y a plus d'espoir", a-t-il déclaré à Fox Sports.